Litio térmico sería implementado en industria solar con miras al 2018

Litio térmico sería implementado en industria solar con miras al 2018

 

Por: Stephanie Cobo.

Almacenar calor a altas temperaturas y, aún más, transportarlo también sería posible gracias a las últimas innovaciones desarrolladas en torno al nitrato de litio o litio térmico.

Y es que las investigaciones chilenas han avanzado rápidamente en esta materia, tanto así que incluso podría concretarse la primera planta de almacenamiento a mediados del próximo año.

Pero, ¿qué es el litio térmico? Si bien hemos escuchado hablar del litio en Chile como el nuevo “cobre blanco”, poco sabemos sobre sus múltiples usos y aplicaciones.

El litio térmico, al igual que otras baterías de litio que almacenan energía electroquímica, es también una batería, pero que guarda calor a altas temperaturas. Sin embargo, aún no podemos pensar en baterías a escala individual, ya que el desarrollo está pensado para atender los desafíos de la industria solar.

Precisamente impulsado por el Programa Estratégico Solar de Corfo, el Solar Energy Research Center (SERC), en conjunto con la U. Adolfo Ibañez y la U. de Antofagasta, hoy se trabaja en hacer simulaciones computacionales para ver la capacidad energética del litio, además de la evaluación económica y técnica que implicaría el cambio tecnológico para la industria en su conjunto; y caracterizar las propiedades térmicas y químicas de las sales de nitrato de litio, respectivamente.

Gustavo Cáceres, académico de SERC, explica que al igual que las centrales termoeléctricas que trabajan en función del calor proveniente del carbón para generar electricidad, las centrales de energía solar tienen la necesidad de almacenar o ahorrar el calor para cuando no haya sol, con el fin de disminuir la inestabilidad de la planta generadora. “En otras palabras, la energía solar funciona solo cuando hay sol. Y bueno, para eso está la batería. Le metemos calor a la batería solar térmica y sigue funcionando”, agrega.

¿Cuáles serían las principales ventajas de incorporar litio térmico a la industria solar?

Al incorporar litio en el tema del almacenamiento tienes la gran ventaja de bajar el punto de solidificación de las sales que hoy se utilizan en la industria solar, que son nitrato de potasio y de sodio. La innovación no va de la mano del litio puro, sino de la mezcla de estas sales solares, que operan en estado líquido para poder almacenar el calor.

Uno de los grandes problemas que tienen las sales solares actuales es que solidifican a los 220°C y obligan al sistema a tener un alto consumo para que esto no suceda. Llevarlas nuevamente a un estado líquido es demasiado complicado y a veces imposible.

La innovación que tiene el litio es que tú puedes bajar exactamente el punto de solidificación y mantener las sales en el punto líquido, y eso disminuye considerablemente los costos de trazado eléctrico.

¿Existen proyectos próximos para implementar estas baterías industriales?

Esperamos que esta tecnología llegue a consumidores finales ya en el 2018, ya que tenemos empresas termo-solares muy interesadas en incorporar en sus proyectos estas sales ternarias. Incluso se evalúa el posible diseño de una planta para 2017.

Este interés se explica principalmente porque el litio tiene una densidad energética más alta, lo que permite guardar más calor que otras sustancias, además de que puedo hacerlo en volúmenes más pequeños. Esto siempre ayuda a la industria, porque significa una rebaja en los costos, ya que necesitarían tanques de almacenamiento más pequeños y reducciones en operaciones y mantención.

La nueva ruta del nitrato

Entre otras investigaciones que se están realizando con el litio en su capacidad térmica está la de transportar energía. Según Cáceres, el litio térmico es también un muy buen fluido transportador de calor. En este tema se está analizando el hacer torres solares de energía eléctrica. “Se abre un nicho muy importante para Chile, que posee bastante litio, porque hay una apertura hacia dos nuevos mercados. Por un lado ayuda a la industria termosolar y por otro lado a la minería extractiva no metálica”, puntualiza.

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