Salud

Alimentos: ¿Por es importante reemplazar los colorantes artificiales por los naturales?

Alimentos: ¿Por es importante reemplazar los colorantes artificiales por los naturales?

Muchos piensan que la comida “entra” por la vista. Sin embargo, en los tiempos actuales —donde debemos prestar atención a la obesidad infantil y adulta, así como al exceso de alimentos procesados y sus consecuencias en la salud— es fundamental ser cuidadosos y selectivos como consumidores, más aún si somos padres responsables de la alimentación de nuestros hijos.

Los colorantes artificiales han estado presentes en la industria alimenticia por muchos años para mejorar la apariencia (restaurando o intensificando el color) de dulces, refrescos, bebidas, snacks, cereales, yogures, helados, productos de pastelería y un sinnúmero de cosas más. Sin embargo, quizás se ha fijado en algunos envases que destacan que “este producto no tiene colorantes artificiales”. ¿A qué obedece tal advertencia?

Aunque los colorantes artificiales de alimentos usados hoy en Chile se ajustan al Reglamento Sanitario, no han estado exentos de polémicas por la existencia de casos y estudios científicos que los acusan de provocar alergias y favorecer el desarrollo de otras patologías.

Uno de los primeros problemas se remonta a 1950, cuando en EE.UU. una gran cantidad de niños se enfermó en Halloween luego de comer dulces con el colorante artificial Naranja N°1. Más tarde, estudios confirmarían la toxicidad de este colorante y de otros que terminaron siendo prohibidos.

María Teresa Pino, ingeniera agrónoma e investigadora del Instituto de Investigaciones Agropecuarias (INIA), señala que “los colorantes sintéticos o artificiales están siendo cuestionados porque su consumo se ha asociado a efectos negativos como el déficit atencional en niños, reacciones alérgicas y otros efectos no deseados”.

Añade que existe un colorante con el que se debe tener precaución: “Aparece en las etiquetas con la indicación E102 o Amarillo. Se considera peligroso porque subiría los niveles de histamina y en algunas personas se ha asociado a reacciones alérgicas de tipo dermatológico (erupciones en la piel) o respiratorias (rinitis, asma). En niños se ha asociado al trastorno por déficit de atención con hiperactividad (TDAH)”.

La FDA de Estados Unidos monitorea permanentemente los aditivos de los alimentos en dicho país, impulsando además nuevos estudios sobre los colorantes. Por ejemplo, el Rojo 3 (eritrosina) fue considerado cancerígeno tiroideo en 1990 por la FDA, mientras que en 2011 —a petición de los consumidores— se revisaron los efectos del colorante azul, verde, naranja, rojo y amarillo en el comportamiento de los niños con TDAH.

Por otra parte, países como Noruega y Austria han prohibido colorantes como la Tartrazina y Amarillo Crepúsculo, al tiempo que muchas personas cuestionan el uso del colorante E-120 (carmín, ácido carmínico) por provenir de la cochinilla y el Rojo 40 (Allura) por una posible relación con tumores. Y es que, claramente, la mala fama de los colorantes artificiales está en permanente discusión.

Versión natural

Pero existe otra cara de la moneda: los llamados colorantes naturales, que no tienen los efectos de los colorantes químicos y que por lo mismo están siendo altamente cotizados en el mundo como una alternativa saludable, sobre todo en Europa.

Además de ser inocuos, contienen metabolitos que aportan beneficios a la salud. Por ejemplo, los colores desde el rojo intenso, al morado y azul provenientes de frutos o raíces son antocianinas y flavonoides, las cuales son conocidas por su alta capacidad antioxidante. Los colores naturales del amarillo al naranjo y al rojo son del grupo de los carotenoides también conocidos por sus beneficios en la salud.

De acuerdo a María Teresa Pino, Chile tiene ventajas comparativas para proyectarse como un productor de materias primas para la extracción de colorantes y también como productor de colorantes naturales. “La diversidad climática permitirá cultivar especies con alto potencial, como por ejemplo zanahoria morada, papas de pulpa de color, y algunos frutales incluyendo la uva tintorera y frutales nativos, entre otros”, señala.

El INIA trabaja afanosamente para fortalecer y diversificar la industria de colorantes naturales en Chile, tema sobre el cual quisimos ahondar con la ingeniera agrónoma.

¿En qué consiste el trabajo de INIA con colorantes naturales?

El INIA está trabajando en conjunto con el sector privado con materias primas vegetales y ojalá orgánicas, que permitan producir colorantes naturales o alimentos que colorean, la nueva tendencia de colores a nivel mundial.

¿Los colorantes naturales se pueden usar en todo tipo de productos o tienen alguna restricción?

Los colorantes que buscamos desarrollar deben ser estables a la luz, temperatura y pH. Actualmente se han realizado pruebas por parte del sector privado, siendo incorporados en yogurt, helados, gomitas de mascar y agua saborizada con resultados prometedores.

¿En qué etapa está el trabajo? ¿Ya se comercializan? ¿Podrán reemplazar a los artificiales de manera definitiva?

Ya tenemos productos a la venta en base a zanahoria morada, un concentrado de color y producto liofilizado como antioxidante con certificación BRC y otros. Sin embargo, aún estamos desarrollando varios productos más, esperando pronto tener envíos o muestras.

En Europa y otros países los colorantes naturales son una realidad. En Chile es una actividad incipiente, en la cual los costos de extracción de color a nivel industrial son muy altos. Se debe trabajar en mejorar la eficiencia de extracción y bajar los costos para ser más competitivos. En la producción de materias primas lo hacemos bastante bien y Chile tiene ventajas comparativas.

¿Ve voluntad de la industria alimenticia por producir de manera más sustentable e inocua?

A la industria alimenticia no le queda otro camino: deben subirse a la producción sustentable, inocua y natural.

 

 

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